A love that would not die – III


In the past years we have already delved into love stories that surpass the barrier of death (the case of Carl Tanzler and a similar story which took place in Vietnam).
Perhaps less macabre than these other two incidents, but just as moving, was Jonathan Reed’s passion for his wife Mary E. Gould Reed.

When Mary died, she was buried in her father’s crypt, at the Evergreens Cemetery in Brooklyn. But Jonathan, who then was in his sixties, could not abandon his wife. He kept telling himself that maybe, by showing her his unconditional love, things could go on like before.
His visits to her grave began to be judged excessively frequent, even for a grieving widower who, as a retired businessman, had plenty of free time. As the neighbors began to murmur, Mary’s father asked Reed to behave in a more discreet manner: he therefore reduced his apparitions at the graveyard. But when his father-in-law passed away, for Jonathan there were no more obstacles.


He bought a new mausoleum in another section of the cemetery in which he transferred his dead wife’s body. Beside Mary’s casket he positioned a second empty one, where he himself would be lying when time came to join her.
Eventually Jonathan moved into the crypt.

He took some domestic furniture to the vestibule of the tomb, and hung a clock to the funeral cell wall; he equipped the mausoleum with a potbelly stove, complete with chimney tubes carrying the smoke out through the roof. He decided to decorate the small room with all the things Mary loved – flower pots, picture showing her at different ages, fine paintings on the walls, her last half-finished knitting – and even found place inside the tomb for their pets, a parrot and a squirrel.


Jonathan Reed’s routine knew no variation. He came to the cemetery when gates opened, at six o’clock in the morning, entered the mausoleum and lit the fire. He then went up to Mary’s coffin, which he had especially equipped with a small window, at eye level, that he could open: through that peephole he could see his wife, and talk to her. “Good morning Mary, I have come to sit with you”, was his morning greeting.
Jonathan spent his whole day in there, chatting with his wife as if she could hear him, telling her the latest news, reading books to her. The he would dine in their wedding china. After lunch, he would pull out a deck of cards and play some game with Mary, laying down the cards for her.
Whenever he wanted some fresh air, he sat before the entrance in a rocking chair: he looked just like a classic old man on his front porch, always politely saying hello to whoever was passing by.
At six o’clock in the evening the cemetery closed and he was forced to leave, after wishing his Mary goodnight.


This strange character quickly became a small celebrity in the district. Some said he could communicate with the afterworld. Come said he was crazy. Some said he was convinced that his wife would wake up sooner or later, and he wanted to be the first person for Mary to see when she came back. Some said he developed complicated theories about the “heat”that would bring her back to life.
The story of the widower who refused to leave his wife’s grave appeared in several short pieces even on international press, and litlle by little a curious crowd began to show up every day. In his first year as a resident at Evergreens some 7000 people came to greet him. Many women, it is said, intended to “save” him from his obsession, but he always kindly replied that his heart belonged to Mary. According to the reports, Reed even received the visit of seven Buddhist monks from Burma, who were convinced that he might have acquired some secret knowledge on the afterlife. Jonathan had to disappoint them, confessing he was just there to be close to his wife.

The everyday life of Evergreens Cemetery’s most famous resident went on undisturbed for ten years, until on March 23, 1905, he was found unconscious on the mausoleum’s floor, in cardiac arrest. Jonathan Reed was transferred to Kings County Hospital, where he died some days later, aged seventy. He was buried in the grave he had spent the last decade of his life in, beside his wife.


An article on the New York Times claimed that “Mr. Reed could never be made to believe that his wife was really dead, his explanation for her condition being that the warmth had simply left her body and that if he kept the mausoleum warm she would continue to sleep peacefully in the costly metallic casket in which her remains were put. Friends often visited him in the tomb, and although they at first tried to convince him that his wife was really dead, they long ago gave up that argument, and have for years humored the whims of the old man”.
The article on the Brooklyn Daily Eagle, which appeared the very day of his admission at the hospital. had a similar tone; the author once again described Reed as obsessed by the idea of keeping Mary’s body warm, even if it was noted that “in spite of this remarkable eccentricity in regard to his dead wife, Mr. Reed is in other respects an unusually intelligent and interesting man. He converses on all subjects with a degree of knowledge and insight rare to a person of his age. It is only upon the subject of death that he appears to be at all deranged”.

Clearly, the story the papers loved to tell was one about denial of grief, about a man who rejected the very idea of death, too painful to accept; what was appealing was the figure of a romantic, crazy man, stubbornly convinced that not all was lost, and that his Beauty might still come back to life.
And it could well be that in his last years the elderly man had somewhat lost touch with reality.

But maybe, beyond all legends, rumors and colorful newspaper articles, Reed’s choice had a much simpler motivation: he and Mary had been deeply in love. And when a relationship comes to be the only really important thing in life, it also becomes an indispensable crutch, without which one feels completely lost.
In 1895, the first year he spent in the cemetery, Jonathan Reed replied to a Brooklyn Daily Eagle interviewer with these words: “My wife was a remarkable woman and our lives were blended into one. When she died, I had no ambition but to cherish her memory. My only pleasure is to sit here with all that is left of her”.

No whacky theories in this interview, nor the belief that Mary could come back from the grave. Simply, a man who was sure he couldn’t find happiness away from the woman he loved.


18 comments to A love that would not die – III

  1. esse says:

    adoro il fatto che l’autore di questo post dia spazio sí alla parte “eccentrica”, pittoresca, della vicenda, ma che peró vada oltre il facile sensazionalismo e restituisca una dignità al protagonista della vicenda, a scapito della ricerca di facile scalpore.
    Ci guadagna in correttezza, umanità e suscita rinnovata stima nei lettori.

    • bizzarrobazar says:

      Grazie a te, esse. Nel raccontare questo tipo di storie è sempre facile cadere nel tranello di guardare il protagonista dall’alto verso il basso. Ma spesso anche dietro a comportamenti estremi vi sono motivazioni perlomeno comprensibili.

    • …stavo per scrivere la stessa cosa che ha scritto “esse” – qui c’è solo Amore – non c’è “perversione”, non c’è contorsione mentale – è solo Amore spinto alle sue Massime Conseguenze,,,

  2. Efy says:

    storia tenerissima di un grande amore. Come al solito BizzarroBazar stupisce e commuove! Amo questo sito!

  3. Nevestella says:

    E’ una storia davvero romantica…

  4. É questa grande abilitá narrativa, il buon gusto e l’eesere sempre equilibrato senza cedere a facili sensazionalismi che distingue Bizzarro Bazar, e come sempre mi trovo a scrivere e pensare la stessa cosa: ogni nuova mail di BB da gusto alla giornata.
    Complimenti, complimenti, complimenti.

  5. Livio says:

    Scusate se mi ripeto, ma, come sempre, ottimo articolo e ottimi commenti.

  6. Penelope Pitstop says:

    Romanticissimo! Un articolo bello e delicato come sempre. Alla fine si tratta solo di una grande storia d’amore.


    A me fa riflettere molto il fatto che tutti i protagonisti delle storie che hai raccontato, ma anche di altre storie simili di dedizioni a un defunto o a un amore impossibile (una per tutte Coral Castle), siano uomini. Ne ho lette parecchie di storie del genere e non ne ricordo neppure una dove la persona sofferente fosse una donna.
    Per quanto riguarda l’atteggiamento della stampa, è facile scandalizzarsi per la poca professionalità dimostrata nel riportare le piccole notizie, ma penso che sia una cosa fisiologica. Le notizie locali sono per lo più un riempitivo e a differenza delle notizie politiche o economiche nessun lettore o giornalista della concorrenza va a fare le pulci di articoli che non hanno rilevanza generale.
    Come al solito un bell’articolo.

    • bizzarrobazar says:

      A me fa riflettere molto il fatto che tutti i protagonisti delle storie che hai raccontato, ma anche di altre storie simili di dedizioni a un defunto o a un amore impossibile (una per tutte Coral Castle), siano uomini. Ne ho lette parecchie di storie del genere e non ne ricordo neppure una dove la persona sofferente fosse una donna.

      Avverto forse una leggerissima nota di rimprovero? “Donne, quand’è che perderete davvero la testa per noi?” 😀
      In realtà, lo sai bene, di amori folli e impossibili sono stati protagonisti sia maschi che femmine in ogni epoca.
      Proprio un paio di giorni dopo la pubblicazione di questo articolo, mi sono imbattutto in questa foto:

      Questa è la tomba di Florence Irene Ford, bambina morta di febbre gialla nel 1871. Le scale servivano a sua madre per scendere nel loculo durante i temporali, e confortare la bambina leggendole delle favole in modo che non si spaventasse per i tuoni.
      A me sembra piuttosto che questo genere di storie siano molto più frequenti durante l’epoca vittoriana, che del lutto (per motivi storici legati proprio alla Regina) aveva fatto un culto del tutto particolare.

      • ZIO BARBOCCHIA says:

        Pensavo al fatto che è molto interessante notare che questo attaccamento romantico venga più dagli uomini, nonostante il fatto che il romanticismo e la ricerca dell’amore siano considerati attitudini più femminili.
        Forse il fatto che i maschi siano il sesso che di solito viene visto nel ruolo di cacciatore e da cui ci si aspettano più conquiste crea in qualche modo la necessità di giustificare la propria monogamia o la propria affezione verso la compagna scelta.
        O magari è solo perché all’epoca la devozione di una moglie per il marito era considerata una consuetudine sociale e non faceva notizia.
        Il caso che riporti secondo me andrebbe distinto perché non si tratta di un amore romantico ma di un amore verso un figlio.

        • bizzarrobazar says:

          Sì, forse la tomba della bambina era fuorviante – lo intendevo come ulteriore esempio, declinato al femminile, di un amore impossibile che travalica la morte.
          Per tornare a quello che dici, ho qualche dubbio sul fatto che “il romanticismo e la ricerca dell’amore” siano attitudini più femminili come affermi: non sono un esperto della questione dei generi, ma almeno nella letteratura, a partire dall’amor cortese fino ai romantici ottocenteschi, l’idea dell’uomo che dedica tutto se stesso fino alla morte alla devozione per la donna (spesso vista come essere perfetto e inarrivabile) è un topos alquanto ricorrente.
          Hai ragione che una vedova che avesse passato le giornate al cimitero senza dubbio avrebbe fatto meno scalpore; ma qui comunque si parla di qualcuno che ha trasferito mobili e quadri all’interno della cripta e che se avesse potuto ci avrebbe anche dormito. 🙂

  8. WeirdCandy says:

    In risposta a Zio Barbocchia e Ivan: una donna che ha commesso una romantica e macabra follia d’amore c’è! Non ricordo assolutamente il nome del defunto, ma una vedova americana fece costruire una tomba con vista: c’era una finestra sulla faccia del defunto marito, coperta da una Bibbia di pietra. Ella vi andava praticamente ogni giorno della sua vita. Dopo la morte della signora la tomba è stata più volte profanata e alla fine la Bibbia di pietra è stata cementificata per impedire altri vandalismi; se non ricordo male qualcuno aveva persino rubato la testa del morto.

  9. Karol says:

    Mi ricorda una storia accaduta in sudamerica non ricordo di preciso dove ….ma parla di due promessi sposi che vivono vicino al porto di San Blass ,lui è un pescatore e decidono entrambi di sposarsi dopo che lui ritornasse dalla pesca di granchi ? che richiede mesi ma è molto fruttuosa economicamente, in modo tale di avere denaro a sufficienza per il matrimonio.
    Leí promisse che lo avrebbe aspetto davanti al porto con il suo abito da sposa ?? …..
    Ma lui non torno mai non si sapeva nulla di lui e degli altri pescatori spariti in mare.
    La donna l’ho aspettava indossando ogni giorno dopo il tramonto l’abito da sposa regalatogli da lui.
    Venne soprannominata “La loca de el muelle de San Blass” ossia “La matta del molo di San Blass”
    Morí nel 2010 di vecchiaia aspettandolo, non si è mai sposata nonostante fosse molto attraente e avesse molti ammiratori.
    Il gruppo Manà ci fece una canzone diventata molto famosa (come la sua storia )in tutto il continente .
    Andate ad ascoltarla e se vi va magri cercate una fonte più precisa di questa storia raccontata da me.
    A parer mio piena d’amore.

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