Capsula Mundi

I have sometimes talked about the false dichotomy between Nature and Culture, that weird, mostly Western aberration that sees mankind separated and opposed to the rest of the environment. This feeling of estrangement is what’s behind the melancholy for the original union, now presumed lost: we look at birds in a tree, and regret we are not that carefree and unrestrained; we look at our cities and struggle to find them “natural”, because we insisted in building them with rigid geometries rarely found elsewhere, as if to mark the difference with all other habitats in which straight lines seldom exist.
This vision of man as a creature completely different from other living beings has found an obvious declination in Western burials. It’s one of the very few traditions in which the grave is designed to keep the body from returning to earth (of course in the past centuries this also had to do with the idea of preserving the body for the ultimate Resurrection).
But there is someone who is trying to change this perspective.

Picture your death as a voyage through three different states of matter. Imagine crossing the boundaries between animal, mineral and plant kingdom.
This is the concept behind Capsula Mundi, an italian startup devised by Anna Citelli and Raoul Bretzel, which over the past decade has been trying to achieve a new, eco-friendly and poetic kind of burial. An egg made of biodegradable material will wrap the body arranged in fetal position, or the ashes; once planted underground, it will grow a specific tree, chosen by the deceased when still alive. One after the other, these “graves” will form a real sacred forest where relatives and friends can wander around, taking care of the very plants grown, fed and left as inheritance by their dear departed. A more joyful alternative to the heavy, squared marble gravestone, and a way of accepting death as a transition, a transformation rather than the end of life.

Actually the very idea of a “capsule” incorporates two separate connotations. On one hand there’s the scientific idea of a membrane, of a cell, of a seed for new life. And the shell enveloping the body — not by chance arranged in fetal position — is a sort of replica of the original embryo, a new amniotic sac which symbolically affirms the specularity (or even the identity) of birth and death. On the other, there is the concept of a “capsule” as a vehicle, a sci-fi pod, a vessel leading the corpse from the animal kingdom to the mineral kingdom, allowing all the body components to decompose and to be absorbed by the plant roots.
Death may look like a black monolith, but it gives rise to the cosmic fetus, the ever-changing mutation.

The planting of a tree on burial grounds also refers to the Roman tradition:

For the ancients, being buried under the trees enabled the deceased body to be absorbed by the roots, and matter to be brought back to life within the plant. Such an interpenetration between the corpse and the arboreal organism therefore suggested a highly symbolic meaning: plunging his roots inside mother earth and pushing his top towards the sky, it was like the deceased was stretching out his arms, to protect and save his descendants, in a continuing dialogue with posterity’s affection and memory. 

(N. Giordano, Roma, potenza e simbologia: dai boschi sacri al “Miglio d’oro”, in SILVÆ – Anno VI n. 14)

I asked some questions to Anna Citelli, creator of Capsula Mundi along with Raoul Bretzel.

It is clear today that the attitude towards death and dying is changing, after a century of medicalization and removal: more and more people feel the need to discuss these topics, to confront them and above all to find new (secular) narratives addressing them. In this sense, Capsula Mundi is both a practical and symbolic project. From what did you draw inspiration for this idea? The “capsule” was shaped like an egg from the beginning, or were you initially thinking of something else?

We unveiled the Capsula Mundi project in 2003, at the Salone del Mobile in Milan. It was not the first time we exhibited at the Salon, albeit independently from one another. Our works at the time were already a reflection on sustainability, and when we had the occasion to work together we asked ourselves some questions about the role of designers in a society which appears removed from nature, well-satisfied and overwhelmed by objects for every necessity.
We decided to devote our work to a moment in life of extreme importance, charged with symbolic references, just like birth and wedding. Death is a delicate passage, mysterious and inevitable. It is the moment in which the person stops consuming or producing, therefore in theory it’s something distant from the glossy environment of design. But if we look at it as a natural phenomenon, a transformation of substances, death is the moment in which the being is reconnected with nature, with its perpetual changing. The coffin, an object neglected by
designers, becomes a way of reflecting on the presumption that we are not part of the biological cycle of life, a reflection on a taboo. Adopting the perfect shape of the egg was an immediate and instinctive choice, the only one that could indicate our thought: that death is not an end or an interruption, but the beginning of a new path.

How does Capsula Mundi relate to the death-positive movement? Is your project, while not aspiring to replace traditional burials but rather to offer an alternative choice, also intended to promote a cultural debate?

We have been presenting the concept of Capsula Mundi for more than a decade now, and in the last few years in the public we have finally seen a rising need to talk about death, free from any negative cultural conditioning. It is a collective and transversal need which leads to an enrichment we’ve all been waiting for. We receive a lot of letters from all over the world, from architecture students to palliative treatments operators, from botany students to documentary filmmakers. A whole variety of human beings sharing different experiences, trying to achieve a social change through debate and confrontation, to gain a new perspective on the end of life.

What point is the project at, and what difficulties are you encountering?

Green burials are prohibited in Italy, but seeing the huge demand we receive every day we decided to start the production of the small version of Capsula Mundi, for cremated remains. In the meantime we are carrying on the studies to build capsules for the whole body, but we still need some time for research.

Green burials are already a reality in other countries, as are humanist funerals. Do you think the Italian legislation in funeral matters will change any time soon?

We think that laws are always a step behind social changes. In Italy cemetery regulations date back to Napoleonic times, and legislative change will not happen quickly. But the debate is now open, and sooner or later we too will have memorial parks. Regarding cremated remains, for instance, many things have already changed, almost all regions adjusted to the citizens requests and chose some areas in which the ashes can be spread. Up until some years ago, the urn had to be left within the cemetery, under lock and key and in the keeper’s custody.

How is the audience responding to your project?

Very well. Since the beginning, in 2003, our project never caused any uproar or complaint. It was always understood beyond our expectations. Now, with the help of social medias, its popularity has grown and we just reached 34.000 likes on Facebook. In november 2015 we presented Capsula Mundi to an English-speaking audience at TEDx Torino and it’s been a huge success. For us it is a wonderful experience.

Official site: Capsula Mundi.

18 comments to Capsula Mundi

  1. Anonimo Scortese says:

    Restando sempre sullo stesso tema

  2. Giò says:

    Di urne ecologiche ecologiche di parla da anni…personalmente trovo “l’uovo” un po’ morboso, una scatola in materiale biodegradabile va più che bene. Io sono anni che ho deciso che sarò in ciliegio.

    • bizzarrobazar says:

      Morboso? Un uovo? 😀
      A mio avviso comunque la cosa interessante è che Capsula Mundi si propone come un simbolo, non solo come contenitore biodegradabile.

      • Giò says:

        Non devono per forza nascondersi simbologie ovunque…comunque era la mia opinione, non una critica.
        Se è vero che oggi siamo arrivati ad un punto in cui la morte viene sterilizzata esistono anche realtà di eccessi in senso contrario.
        Ma evidentemente non è il posto giusto in cui esprimere opinioni e pensieri…

        Ottimo lavoro, come sempre.

        • bizzarrobazar says:

          Ma figurati, ho capito bene che non era una critica la tua, esprimevo la mia opinione, come te, in maniera rilassata. 🙂
          Quello che – personalmente – avverto come un problema è la diffusa mancanza di appropriate narrative laiche (cosa a cui alludo anche nell’articolo) e che secondo me provoca diversi problemi: ecco perché – sempre personalmente – mi intrigano maggiormente quei progetti che tengono conto anche del lato simbolico. Poi ognuno decide per sé, ci mancherebbe. L’idea qui non è di convincere nessuno che una cosa sia meglio dell’altra, ma di avere più possibilità di scelta.

        • Daniela Dee says:

          Critica o opinione non differiscono molto nella pratica. E comunque, per esperienza personale, posso assicurarti che qui puoi esprimere sie le une che le altre. Quindi non essere “suscettibile”, su.. ??

  3. “L’uovo è un simbolo universale di fecondità, di vita eterna e di resurrezione”…personalmente non ci vedo nulla di morboso anzi.
    Progetto dal punto di vista tecnico eccellente che risolverebbe il problema dell’inquinamento cimiteriale o del sovraffollamento di salme in attesa di tumulazione.
    Nella mia città,Trapani,stiamo avendo questo problema purtroppo con oltre 100 salme che attendono da mesi una sepoltura,smistati dentro chiesette o cappelle in condizioni igienico sanitarie allarmanti dato che non dispongono neanche di un numero adeguato di celle frigorifere.
    E’ inaccettabile che questo avvenga ancora oggi in una società che si proclama civile,che insegue il progresso tecnologico permettendo a tutti i suoi cittadini di usufruire della fibra ottica,ma dall’altra parte per ignoranza o altro ( = il solito magna magna ) si vive/muore come nel medioevo.
    E’ inaccettabile e disumano per tutti coloro che per diritto dovrebbero piangere il caro estinto.

    Chiedo scusa per lo sfogo Ivan.

    Un saluto.

  4. gery says:

    Bellissimo, secondo me. Io di certo mi farò cremare e questa potrebbe essere una soluzione di contenimento delle ceneri. Spero diventi una pratica laica di uso comune!

    PS: a Venezia invece c’è una ditta che costruisce bare fatte di cartone, pensate per essere cremate rapidamente. Non sarà poetica come questa, però potrebbe essere un’altra soluzione.

  5. Manu says:

    “Ed in estate se il vento raccoglie l’invito fatto da ogni gemma fiorita,
    sventoleremo bandiere di foglie e canteremo canzoni di vita.
    E così,assieme,vivremo in eterno qua sulla terra,l’albero ed io,
    sempre svettanti,d’estate e in inverno
    contro quel cielo che dicon di Dio.”- Francesco Guccini-

    Cosa potrebbe esserci di più meraviglioso?

  6. Conosco questo metodo di sepoltura, e vorrei fare il possibile per, eventualmente, usufruirne.

  7. Annalisa Bressan says:

    Non riesco a capire se sia possibile in Italia disperdere o interrare le ceneri. Mi risultava da vecchie informazioni che le ceneri fossero inquinanti in quanto prodotto di combustione….non è più così?

  8. Andrea says:

    In qualità di dipendente di un impresa funebre posso dirvi che l’Italia dal punto di vista del settore funebre è molto complessa, ci sono una miriade di regolamentazioni e leggi che se non rispettate portano a sanzioni molto salate (da 2 a 12 mila euro e da 2 mesi a 1 anno di reclusione)
    I tipi di sepoltura in Italia attualmente sono tre:

    Inumazione – La salma viene chiusa in una sola cassa di legno dotata di barriera biodegradabile, sepolta nella nuda terra per un periodo non inferiore a 10 anni, necessari per la mineralizzazione del corpo, al termine del periodo avviene l’esumazione, se il corpo si è correttamente mineralizzato vengono recuperati i resti mortali e su decisione della famiglia o vengono cremati o spostati in un altro luogo del cimitero, in caso di incompleta mineralizzazione la salma viene o cremata o spostata nel campo comune per completare il processo.

    Tumulazione – La salma viene chiusa in una doppia cassa, una di zinco, dotata di filtro certificato, tramite saldatura o a caldo o a freddo e l’altra di legno, la salma viene murata in una tomba a terra oppure in un loculo o “forno” per un periodo non inferiore a 20 anni, al termine del periodo se non viene rinnovato il contratto avviene l’estumulazione, la salma viene rimossa dalla sede e chiusa in una cassa di legno dotata di barriera biodegradabile destinata su decisione dei familiari o a sepoltura in campo comune o a cremazione.

    Cremazione – la salma viene chiusa nella sola cassa di legno dotata di barriera biodegradabile, viene poi affidata all’ente di cremazione scelto dalla famiglia che provvederà alla cremazione e alla destinazione finale che può avvenire in tre modi:
    -affidamento alla famiglia delle ceneri chiuse in urna cineraria dotata di sacchetto per sostanze inerti
    -ceneri chiuse in urna destinata a un luogo nel cimitero
    -sparse nel cinerario comune cimiteriale (l’urna non è obbligatoria)
    La dispersione delle ceneri è concessa solo in due modi: iscrizione alla So.Crem con una quota annuale per il rinnovo delle proprie volontà o con dichiarazione scritta di mano propria supervisionata e firmata dal notaio.
    In mancanza di entrambe le ceneri non possono essere disperse in alcun modo fuori dall’ambiente cimiteriale, quindi sotto decisione dei familiari o vengono disperse nel cinerario comune oppure contenute in un urna della quale si può poi decidere la destinazione finale, o nel cimitero o nella propria abitazione.

    Auguro con tutto il cuore ad Anna Citelli e Raoul Bretzel di riuscire a trasformare questo sogno in realtà, questo paese ha bisogno di rinnovarsi, di estirparsi dalle proprie radici che troppo a lungo hanno costretto le persone e non hanno concesso libertà neanche nella morte.
    Spero davvero che in futuro possa comparire sulla costituzione anche la Capsula Mundi

  9. Claudia says:

    Già Andrea e grazie per aver presentato l’esaustiva deprimente (per me) realtà momentanea. Il dopo, chissà che magari un foglio di firme con le nostre proposte, richieste, volontà possa arrivare all’attenzione dei legiferai magici e presa in considerazione

    Intanto state bene, stiamo bene
    Tanto calore e sorrisi

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